old copies of The Round Table Journal

[This 1971 article by Canadian academic Freda Hawkins highlighted the issues around migration at the time. She called for nations to collaborate and view immigration through an international lens. This article is free-to-read under the Round Table’s ‘From the archives’ series until 26 September.]

The study  of  migration  within  the  Commonwealth  commissioned  at  the Meeting  of  Commonwealth  Heads  of  Government  in  London  in  January1969  was  completed  by  the  Secretariat  in  November.  A  report  was  sent  to member  governments  prior  to  the  Singapore  Conference  and  there  is  a  brief reference  to  it  in  the  Secretary-General’s  Third  Report  to  Commonwealth Governments  which  covers  the  period  from  November   1968  to  November1970.  According  to  press  reports,  however,  migration  was  not  on  the  formal agenda   of  the  Singapore  Conference,  and  was  not  discussed  by  Heads  of Government.  It  was not  mentioned  in  the  final  communiqué.   Nevertheless, it  is  believed  that  this  subject,  together  with  the  Migration  Study  was  discussed  informally  at  the  Conference,  and  that,  as  an  outcome  of  these  discussions  the  possibility   of  further   action  is  now  being  considered  by  the Secretariat  and  member  governments.   In  a  sense  therefore  the  future   of migration  as  a  Commonwealth  concern  is  in  the  balance  and  this  is  an excellent  moment  in  which  to  examine  and  reflect  upon  this  question. Intra-Commonwealth  migration   must  be  seen  in  the  wider  context  of international  migration  as  it  is  today.   The  present  period  in  international migration  is characterised  by a  substantial  and increasing  degree  of  regulation and  control  by  individual  governments.  To  a  considerable  extent  immigration has  come  to  serve  economic  development  and  individual  professional  opportunity,  and  the  labour  market  must  often  be  conceived  in  continental,  sub-continental  and  regional  terms.   Compared with  the  large-scale  migrations of the nineteenth  and  early  twentieth centuries, migration  movements  in the mid-twentieth   century   have   undergone   a   significant   change.   Their   principal features   now  include  a   sizeable  professional   and  managerial   component, better-educated  immigrants,  wider  class  representation  and  a  more  equal  sex ratio.   The  modern  immigrant,  wherever  he  comes  from,  is  better  informed, more  mobile  and  has  more  resources  to  call  upon  than  in the  past—resources not  necessarily  of  an  economic  nature. There  is  also  a  fair  amount  of  evidence  now  from  the  major  receiving countries  that  the  initial  sense  of  commitment  among  immigrants  to  a  particular  country  is  a  good  deal  less than  it  was  and  that  return flows may  well become  larger  and  circular  movements  more  significant.   Planned,  short-term migrations  are  already  a  major  feature  of  the  international  scene.  But,  to  an increasing  extent, the  passport  for  this  kind  of  travel  is  skill.  It  is  becoming more and more  difficult  for  the completely unskilled  to migrate, and  migration as  an  escape  from  dire poverty is barely feasible  without organized  effort  and support.   The  pursuit  of  skills  and  talents  is  world-wide  and  is  likely  to involve  an  increasing  number  of  developed  and  developing  countries.  Direct racial  discrimination  has  been  giving  way  in  the  last  few  years—very  slowly in   some  parts,  but   decisively  in  others—to  educational   and   occupational preference. The  brain  drain—the  increasing  migration   of  professional   and   skilled manpower  to  a  few  affluent,  developed  countries—has  aroused  widespread discussion  and  concern in  recent  years.  It  is not  a  universal  phenomenon  and does  not  affect  the  countries  involved  in  it  to  an  equal  degree.  Despite  considerable  interest  and  continuous  investigation,  information  about  its  extent and  consequences  is  still  very  inadequate.   Few countries keep  satisfactory statistics  on migration.

From Empire To Equality?: Migration And The Commonwealth
Empire migration
The migration dilemma

Nevertheless, without  any more  evidence than  we now have, it is plain, that  the  progressive loss  of  skills  and talents  suffered  by some developing  countries,  particularly   over  the  last  decade,  is  a  very  serious matter.   Perhaps  even  more  serious  than  the  loss  of  trained  personnel  and specific  skills,  is  the  loss  of  potential  political  and  managerial  talent  and  of men  and  women  of  vigour  and  enterprise,  whatever  their  qualifications  maybe.  A  number  of  Commonwealth  countries  are  involved  in  the  brain  drain, either  at  the  sending  or  receiving  end. Within  this  general  context  of  migration  movements  responding  to  the demands  of  economic  development  and  technological  change  in  the  richer, more  developed  countries  it  is  essential  to  remember  the  very  large  number of  people  whose  migration  from  one  country  to  others  is  involuntary  and who  desperately   need  permanent  settlement.  According  to  recent figures ,there  are  now  some  two  and  a  half  million  refugees  within  the  mandate  of the  United  Nations  High  Commissioner  for  Refugees.   But  this figure  only represents  a  proportion  of  the  total  number  now  needing  assistance,  many of  whom  (like  the  East  African  Asians  with  United  Kingdom  citizenship)do  not  come  within  the  official   definition   of  a  refugee   contained   in  the1951  Status  of  Refugees  Convention  and  the  1957  Protocol.   A recent estimate  from  the   U.S.  State   Department   suggested  that   the  total   number might  be  as  high  as  seventeen  million   if  all  categories   of  refugees   were included.  The world’s supply of  refugees is  also constantly   replenished from   new  sources. In 1970, over half the U.N.H.C.R.’s  total  programme budget  of  $5.76  million  was  earmarked  for  Africa  where  there  were  known to be some 900,000 refugees in need  of assistance.

Problems of International  Migration

If  international  migration  today  is  largely  a  jungle  very  little  or  subject to  any kind  of  order,  at  least it  can be  said  that  some individual  manage  migration  very  much  better  than  they  did;  that  in  general  the  lot  of the  immigrant  and,  in  many  countries,  of  migrant  labour  is  much  improved; that  migration  within  the  European  Economic  Community  has  been,  on  the whole,  a  very  successful   enterprise  for  all  concerned;  and  that,  since the Second  World  War,  a  considerable  international  effort   has  been  made  for refugees,  although  any  permanent  solution  of  this  problem  is  unlikely.   One should  also  mention  among  the  forces  working  for  order   (in  relation to permanent  settlement), U.N.H.C.R.,  itself,  the  Inter-Governmental  Committee for  European  Migration  (I.C.E.M.),  and  the  international  voluntary  agencies who work  valiantly  in this field.  Perhaps ” jungle ” is too strong a word?  But, as  an  image, it  may  convey  the extent  to  which  many  aspects  of  international migration   resemble   impenetrable   undergrowths   into   which   no   one   has ventured.  More research is urgently needed.   This  is  an  area   of  serious academic  neglect,  although  demographers,  sociologists  and,  to  a  lesser  extent, economists  have  taken  an  increasing  interest  in  it  in  recent  years.